Els prats marins cada cop més reduïts emmagatzemen més carboni que els boscos. Els científics corren per fer un seguiment del que queda.

SAYA DE MALHA BANK, Oceà Índic: a centenars de quilòmetres de la costa més propera, les frondes semblants a cintes aletegen als corrents oceànics escombrant una altiplà muntanyosa submarina de la mida de Suïssa.



Una càmera remota llisca per les aigües turqueses il·luminades pel sol d'aquest racó de l'oceà Índic occidental, capturant imatges rares del que els científics creuen que és el prat d'herba marina més gran del món.

Seguiment: casos, morts i hospitalitzacions als Estats UnitsFletxa a la dreta

L'activitat humana està ajudant a destruir l'equivalent a un camp de futbol d'aquestes herbes marines cada 30 minuts a tot el món, segons el Programa de l'ONU per al Medi Ambient (PNUMA). I els científics ara corren per fer un balanç del que queda.



Hi ha moltes incògnites, fins i tot coses tan senzilles com la quantitat d'herba marina que tenim, va dir Gwilym Rowlands, un científic d'observació de la terra de la Universitat d'Oxford que està ajudant el govern de les Seychelles a mapejar l'herba marina de la nació insular i a estimar la quantitat de carboni que emmagatzema.

La història de l'anunci continua sota l'anunci

Les herbes marines tenen un paper important en la regulació dels entorns oceànics, emmagatzemant més del doble de carboni del diòxid de carboni (CO2) que escalfa el planeta per milla quadrada que els boscos a terra, segons un estudi de 2012 a la revista Nature Geoscience.

Els països que esperen obtenir crèdits per reduir les seves emissions de CO2 podrien comptar les seves herbes marines i el carboni que emmagatzemen, un primer pas per acreditar compensacions de carboni per al comerç eventual en un mercat obert. Les herbes també frenen l'acidesa de les aigües circumdants, una funció especialment important ja que l'oceà absorbeix més CO2 de l'atmosfera i es torna més àcid.

Però les herbes marines proporcionen una mica d'amortidor de l'acidificació, que pot danyar les closques dels animals i alterar el comportament dels peixos. En un estudi publicat el 31 de març a la revista Global Change Biology, científics de la Universitat de Califòrnia a Davis van trobar que les herbes marines esquitxades al llarg de la costa de Califòrnia podrien reduir l'acidesa local fins a un 30 per cent durant períodes prolongats.

La història de l'anunci continua sota l'anunci

Les plantes també ajuden a netejar l'aigua contaminada, donar suport a la pesca, protegir les costes de l'erosió i atrapar microplàstics, va dir l'autor principal de l'estudi, Aurora Ricart. El que és encara més fresc és que aquests hàbitats estan presents a tot arreu, va dir.



Mentre que la majoria d'herbes marines voregen les costes de tot el món, la poca profunditat de Saya de Malha permet que la llum solar es filtri al fons del mar, creant una praderia aquàtica a l'oceà Índic que proporciona refugi, vivers i zones d'alimentació per a milers d'espècies marines.

L'aïllament del banc ha ajudat a protegir-lo de les amenaces costaneres, com ara la contaminació i el dragatge. Però fins i tot trams tan remots d'aigües internacionals s'enfronten a incursions creixents de la navegació i la pesca industrial.

La història continua sota l'anunci

Al març, científics d'institucions, com ara la Universitat Britànica d'Exeter, van viatjar amb Greenpeace en una expedició per recollir algunes de les primeres dades de camp sobre la vida salvatge de la zona, inclosos els seus llits d'herba marina poc estudiats.

Anunci

Amb el vaixell balancejant durant dies per sobre de l'altiplà, els investigadors van reunir trossos d'herba que flotaven a l'aigua i els van pinçar en ampolles per analitzar-los a la costa.

Les dades sobre els prats d'herbes marines són irregulars, però la investigació fins ara calcula que les herbes cobreixen més de 115.000 milles quadrades, distribuïdes per tots els continents, excepte l'Antàrtida, segons el PNUMA. Aquesta seria una àrea de la mida d'Itàlia.

Encara no se sap quant de carboni està tancat a Saya de Malha, però a nivell mundial s'estima que les arrels embullades de les herbes marines atrapen més del 10 per cent del carboni enterrat als sediments oceànics a l'any.

La història continua sota l'anunci

Això té implicacions massives per als esforços de mitigació del canvi climàtic [del món], va dir Dimos Traganos, científic principal d'un projecte del Centre Aeroespacial Alemany que desenvolupa programari per millorar el seguiment de les herbes marines mitjançant imatges de satèl·lit i altres dades. Aquest esforç s'ha vist ajudat pels avenços recents en computació en núvol i emmagatzematge de dades, va dir. Estem en un període tan emocionant.

Anunci

Es creu que els prats d'herba marina es retrocedeixen al voltant del 7% anual a tot el món, segons el cens d'herbes marines més recent publicat en un estudi de 2009 a les Actes de l'Acadèmia Nacional de Ciències.

Assenyala que l'estimació es basava en dades incompletes disponibles en aquell moment.

La història continua sota l'anunci

Les àrees més estudiades il·lustren el dany que pot causar l'activitat humana. La contaminació de la mineria i els danys causats per la pesca, per exemple, poden haver ajudat a eliminar el 92 per cent de les herbes marines de la Gran Bretanya continental en més d'un segle, segons un estudi del 4 de març a la revista Frontiers in Plant Science.

Si encara estan intactes, podrien haver donat suport a uns 400 milions de peixos i emmagatzemat fins a 11,5 milions de tones de carboni, l'equivalent al 3 per cent de les emissions de CO2 del Regne Unit el 2017, segons l'estudi.

— Reuters